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{7 julio, 2016}   *Nettie Maria Stevens 155º aniversario de su nacimiento

Cromosomas XY

 

Nettie Stevens.jpg

Nettie Maria Stevens (July 7, 1861 – May 4, 1912), early American geneticist

Nettie María Stevens (Cavendish (Vermont), 7 de julio de 1861-4 de mayo de 1912) fue una genetista estadounidense. Ella y Edmund Beecher Wilson fueron los primeros investigadores en describir las bases cromosómicas del sexo. Amplió exitosamente los campos de la embriología y la citogenética.       

Nettie Stevens1 nació en Cavendish (Vermont) el 7 de julio de 1861 hija de Julia Adams y Efraïm Stevens. Fue la tercera de cuatro hermanos: dos chicos, que murieron siendo muy pequeños, antes de su nacimiento, y una chica, Emma. En 1865 murió su madre,3 y al cabo de poco tiempo su padre se volvió a casar, y la familia se trasladó a Westford (Vermont).

En Westford, Nettie asistió a una escuela pública donde descubrió sus capacidades intelectuales rápidamente. Completó en dos años un curso de cuatro años en la Westfield Normal School (ahora Westfield State College) de Massachusetts. Se graduó como primera de su clase. Tanto Nettie como su hermana Emma obtuvieron calificaciones excelentes y fueron dos de las tres primeras mujeres que se graduaron, en 1880, en Westford en un periodo de once años.

Después de graduarse, se vio obligada a trabajar para ganarse la vida, de maestra de escuela y de bibliotecaria,y como tenía interés por continuar estudiando para poder dedicarse a la investigación, estuvo esos años ahorrando dinero para poder acceder a la Universidad.

No pudo volver a estudiar hasta 1896 cuando, con 35 años se matriculó en la Universidad de Stanford donde completó su licenciatura en 1899, en el año 1900 completó los estudios de maestría y llevó a cabo su tesis doctoral “Studies on Ciliate Infusoria”, que fue su primer trabajo publicado y apareció en los Proceedings of the California Academy of Science.

En 1903, se doctoró en el Bryn Mawr College de Filadelfia, Pennsylvania, en la misma facultad en la que se encontraban dos de los grandes biólogos de la época Edmund B. Wilson y Thomas H. Morgan. la influencia de estos dos biólogos fue decisiva en la carrera de Stevens. Morgan la incorporó a su equipo de investigación y dirigió personalmente su trabajo.

Sus excelentes resultados propiciaron que la científica obtuviera una beca para estudiar en el extranjero. Viajó a Europa en el periodo comprendido entre 1901 y 1902, para ampliar su experiencia investigadora; trabajó intensamente en la Estación de Zoología de Nápoles y, además, pasó un tiempo en el Instituto de Zoología de la Universidad de Würzburg, en el laboratorio de Theodor Boveri; centro al que volvió en 1908 y permaneció durante un año. Boveri estaba investigando el problema del papel de los cromosomas en la herencia y, probablemente, fue allí donde Stevens desarrolló un profundo interés en la materia.

Sus investigaciones
Según la historiadora de la biología Jane Maienschein, a principios del siglo XIX los biólogos evolucionistas y filósofos habían propuesto cientos de teorías sobre la determinación del sexo. En la época de las investigaciones de la Nettie Stevens, tres eran las hipótesis principales para describir la forma en que un individuo se convierte en macho o hembra:

*que dependía de los factores externos durante el desarrollo,
*que el sexo se determinaba internamente, específicamente a través del huevo,
*o bien que eran los factores hereditarios lo que influían en su determinación.

En los años alrededor del cambio del siglo XIX al XX, los investigadores estaban explorando la relación existente entre los cromosomas y la herencia. Aunque el comportamiento de los cromosomas ya se había descrito y explicado, las especulaciones sobre su vínculo con el herencia mendeliana todavía permanecía sin confirmación experimental. Existían sospechas de que la herencia del sexo podría estar relacionada a cromosomas morfológicamente diferentes, lo que insinuaba la posibilidad de conectar un rasgo particular con un cromosoma específico.

El interés de Stevens por el problema de cómo se determina el sexo y su relación con los cromosomas había empezado a cobrar forma en su mente alrededor de 1903. Prueba de ello es que en este año pidió una beca de investigación y en la solicitud indicaba su interés en los problemas citológicos de la herencia y sus relaciones con la genética mendeliana. De hecho, la beca le fue concedida para investigar en concreto problemas relacionados con la determinación del sexo.
Microscopio de Nettie Stevens en Bryn Mawr College
En 1905 publicó su trascendente trabajo titulado Studies in Spermatogenesis with Special Reference to the “Accessory Chromosome” ,resultado de una investigación en el escarabajo Tenebrio molitor. Sus pesquisas la llevaron a estudiar la diferenciación celular en embriones y luego en el análisis de los cromosomas. Observando estos últimos, la científica constató, en primer lugar, que los cromosomas existen como estructuras parejas en las células, en vez de largos bucles o hilos como muchos todavía sostenían, dando fin así a un largo debate.

Stevens comprobó que las células somáticas de la hembra contenían 20 cromosomas grandes, es decir, diez parejas mayores, mientras que las masculinas tenían 19 grandes y 1 pequeña, es decir, 9 parejas de cromosomas grandes y una constituida por un grande y otro pequeño. La investigadora llegó a la conclusión de que los espermatozoides que poseían un cromosoma pequeño eran los que determinaban el sexo masculino, y aquellos que tenían los diez cromosomas del mismo tamaño determinaban el sexo femenino. En otras palabras, considerando que en la terminología moderna el cromosoma pequeño se llama Y, mientras que su pareja homóloga llama X.

Nettie Stevens descubrió que el sexo está determinado por una única diferencia entre dos clases de espermatozoides: los que poseen el cromosoma X y los que poseen el cromosoma Y. En sus artículos, que eran dos monografías de 75 páginas, Stevens concluía correctamente que un óvulo fecundado por un espermatozoide portador de X producía una hembra y, por el contrario, si el espermatozoide llevaba el cromosoma Y, daría lugar a un macho.

El ya prestigioso biólogo EB Wilson, estaba realizando sus propias investigaciones sobre la determinación del sexo, al tiempo que lo hacía Stevens, e incluso publicó en 1905 sus resultados, que coincidían con los obtenidos por la científica. El eco provocado por ambos trabajos fue muy fuerte, ya que no solamente se terminaba con un largo debate sobre si el sexo era el resultado de la herencia o de la influencia del ambiente en que se desarrollaba el embrión, sino que se ponía de manifiesto el primer vínculo real e indiscutible entre los caracteres hereditarios y los cromosomas.

Con frecuencia se ha otorgado a Wilson el mérito de este descubrimiento, pero son numerosos los expertos en el tema que ponen en duda actualmente que los hechos fueran esos. Si bien Wilson publicó resultados similares a los de Stevens, aunque obtenidos con otros insectos, en el artículo de dos páginas escrito a la revista Science, el autor dice que sus hallazgos «concuerdan con las observaciones de Stevens en el escarabajo Tenebrio». Esto refleja que Wilson era conocedor del trabajo de Stevens y que reconocía su prioridad. Parece pues innegable que los dos científicos llegaron a la misma conclusión de forma casi simultánea pero con total independencia. A pesar de ello siempre se le atribuye a Stevens un papel secundario, como de asistente de Wilson y por eso muchos libros de texto le atribuyen a él los resultados, tan solo por el hecho de que era un investigador más reconocido. Incluso se ha llegado a atribuir el descubrimiento en Thomas Hunt Morgan, sobre todo después de que fue reconocido con el Premio Nobel.

En 1905 Nettie Stevens consiguió una posición en el Bryn Mawr como Profesora asociada de morfología experimental y el mismo año recibió el Premio Ellen Richards por su artículo «A study of the hermano cells of Aphis rosae and Aphis œnotheræ».

Últimos años
Tras su monografía de 1905 Nettie Stevens continuó con sus investigaciones sobre los cromosomas de otras especies de insectos. En esta línea, en 1908 publicó un artículo sobre las células germinales de los dípteros que estableció los fundamentos de la futura citogenética de Drosophila. Además, continuó añadiendo nueva información a su teoría a lo largo de los años siguientes. Su carrera profesional fue muy corta: tan solo nueve años, durante los cuales publicó cerca de cuarenta artículos, la mayoría de valor irrefutable.
Claustro de Bryn Mawr
Murió el 4 de mayo de 1912 en la Hospital Johns Hopkins de Baltimore a causa de un cáncer de mama, antes de que pudiera beneficiarse de la cátedra de investigadora creada expresamente para ella porque se dedicara tan solo a hacer investigación en el Byrnes Mawr College ni trabajar en el Cold Spring Harbor Laboratory.

Claustro de Bryn Mawr Imagen: Jeffrey M. Vinocur Taken in Philadelphia, Pennsylvania, in December 2005. The Cloisters, an open courtyard within the M. Carey Thomas Library at Bryn Mawr College

Después de su muerte Thomas H. Morgan publicó en la revista Science una extensa necrológica, donde repasaba su trayectoria y las contribuciones más importantes y concluía:

Fue una competente experta en el sentido moderno de la palabra, en el sentido en que la biología ha dejado de ser un parque infantil para el aficionado y un juguete para el místico. Su notable éxito tiene que ver, en parte, con su razonamiento único y su dedicación combinados con un agudo sentido de la observación, junto con su amabilidad y paciencia, unidos a un juicio equilibrado.

Está enterrada en el cementerio de Westfield (Massachusetts), junto a su padre Ephraim y de su hermana Emma.

En 1994 se la incluyó en la National Women’s Hall of Fame (wikipedia)

Microscopio de Nettie Stevens en Bryn Mawr College

Homenaje del Doddle de Google:

155.º aniversario del nacimiento de Nettie Stevens



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